Descongelar o Ártico revelará mais criaturas mumificadas e trará novos riscos para aqueles que ainda vivem

Um mamute lanudo bebê quase perfeitamente preservado em Yukon é apenas a ponta do iceberg, por assim dizer, quando se trata de encontrar criaturas pré-históricas há muito enterradas no permafrost do Ártico.

Mas para os cientistas, essas descobertas podem parecer uma faca de dois gumes – chegando à medida que as mudanças climáticas e as atividades humanas derretem e esculpem o solo que está congelado há milhares de anos.

Nas últimas décadas, muitas descobertas de restos antigos na América do Norte, incluindo a do bebê mamute Nun cho ga, foram feitas devido à mineração.

“Sem as atividades de mineração, seria muito difícil para nós estudar o permafrost”, disse Thomas Opel, pesquisador climático do Instituto Alfred Wegener, na Alemanha, que esteve na área de Klondike no mês passado para avaliar futuros locais de pesquisa.

A mineração esculpe áreas de permafrost que pesquisadores como a Opel podem estudar para entender melhor os ciclos climáticos que remontam a 100.000 anos. Mas se não forem mantidas adequadamente, essas áreas desenterradas podem não ter mais utilidade.

À medida que o permafrost derrete, a terra acima dele fica danificada, como mostrado aqui na vila de Churapcha em Yakutia, leste da Rússia, em setembro de 2021. (Maxim Shemetov/Reuters)

“Às vezes parte meu coração um pouco ver essas paisagens desperdiçadas”, disse Opel.

Descobertas pré-históricas semelhantes na Sibéria ocorreram como resultado de equipes explodindo o permafrost e cavando enormes túneis para descobrir presas de mamute – muitas delas destinadas à China, onde a demanda por marfim de mamute disparou desde a proibição de marfim de elefante em 2017.

Os caçadores de presas, que costumam escavar ilegalmente, tendem a descartar outras partes que descobrem, disse Love Dalén, professor de genômica evolutiva da Universidade de Estocolmo, na Suécia.

“Essas operações de tunelamento tendem a gerar grandes quantidades de [ancient] ossos e dentes que são simplesmente retirados porque estão no caminho, e jogados em uma grande pilha do lado de fora e deixados lá”, disse ele. “Então, para nós, é valioso poder ir lá e provar [the bones and teeth] para análise de DNA.”

Este filhote de leão das cavernas, apelidado de Esparta, morreu há 28.000 anos, mas foi perfeitamente preservado com pêlo, bigodes e órgãos intactos. Esta foto foi divulgada por cientistas que estudam o filhote de leão em 6 de agosto de 2011. (Amor Dalén)

Dalén fez parte da equipe que estudou um par de filhotes de leão pré-históricos mumificados encontrados por caçadores de presas no permafrost russo há quatro anos. Ele também ajudou recentemente a confirmar que um filhote de 18.000 anos com pêlo e bigodes ainda intactos era um lobo, não um cachorro.

Ele disse que os túneis dos caçadores podem dar aos geólogos a oportunidade de estudar o permafrost por dentro, se eles tiverem acesso – mas também causam grandes danos ao meio ambiente local.

“Ele basicamente remove o permafrost. Depois de alguns anos, esses túneis vão derreter na medida em que desmoronam, e então toda a área onde eles estavam escavando os túneis cairá e depois será levada para o rio.”

Descongelamento acelerado

No entanto, os cientistas dizem que as mudanças climáticas representam um risco muito maior para o permafrost do que as atividades humanas em menor escala.

As temperaturas no Ártico estão subindo muito mais rápido do que no resto do planeta: partes de Yukon e dos Territórios do Noroeste quebraram recordes de calor com temperaturas acima de 31°C no início deste mês, enquanto uma cidade siberiana atingiu 38°C em junho de 2020.

O calor também está fazendo com que o gelo do solo congelado há muito tempo descongele, levando à erosão e à queda de terrenos que podem danificar edifícios e infraestrutura, especialmente em torno de encostas, lagos e áreas costeiras.

Erosão severa do permafrost ameaça casas na vila Yup’ik de Quinhagak, no Delta do Yukon, Alasca, em abril de 2019. O Ártico está aquecendo a um ritmo mais rápido do que o resto do planeta. (Mark Ralston/AFP/Getty Images)

Mas esse não é o único motivo de preocupação. Dentro do permafrost há matéria orgânica que, se descongelada, liberará bilhões de toneladas de dióxido de carbono e metano que ficaram presos no gelo por milhares de anos – por sua vez, acelerando ainda mais as mudanças climáticas.

Na Ilha Ellesmere de Nunavut, bem ao norte do Canadá continental, a paleobióloga Natalia Rybczynski está começando a ver alguns desses impactos climáticos em primeira mão.

Em uma área outrora florestada onde castores, ursos, camelos e outros animais vagavam de três a cinco milhões de anos atrás, quando o clima era 18°C ​​a 20°C mais quente, o degelo do permafrost agora ameaça um importante sítio fóssil conhecido como Beaver Pond.

Durante uma expedição de 2006, Rybczynski descobriu “enormes falhas nas encostas” na encosta onde o local – um dos poucos no Ártico contendo fósseis de mamíferos – está localizado.

A paleobióloga Natalia Rybczynski embrulha um fragmento fóssil em papel higiênico para transportá-lo para um acampamento-base na Ilha Ellesmere de Nunavut no verão de 2008. Ela diz que um dos sítios fósseis da ilha corre o risco de deslizamentos de terra devido ao degelo do permafrost. (Martin Lipman/Museu Canadense da Natureza)

“Potencialmente, em algum momento, todo o nosso pequeno sítio fóssil pode simplesmente cair”, disse Rybczynski, pesquisador do Museu Canadense da Natureza e professor adjunto de pesquisa da Universidade Carleton, em Ottawa.

“Nós apenas nos sentimos vulneráveis ​​- sentimos que o site é vulnerável a ser perdido, e é o único [site] que conseguimos encontrar tanta biodiversidade, do ponto de vista dos vertebrados, por isso estamos um pouco preocupados.”

Ressuscitando a era do gelo

Enquanto muitos cientistas estudam o permafrost para entender o clima passado e as criaturas que viveram nele, outros esperam salvar o próprio permafrost.

À beira da tundra siberiana, no extremo nordeste da Rússia, Nikita Zimov e seu pai, Sergey, dedicaram os últimos 35 anos a recriar o tipo de ambiente onde o mamute lanudo prosperava até cerca de 11.000 anos atrás.

A visão deles é o Pleistocene Park, uma reserva de 14.000 hectares com uma área cercada um pouco maior que o Aeroporto Internacional Pearson de Toronto, repovoada com gramíneas selvagens e cerca de 150 animais, incluindo bisões, cavalos, alces, renas e, mais recentemente, camelos.

Cavalos pastam nos terrenos do Parque Pleistoceno, fora da cidade de Chersky, na República Sakha da Rússia, em setembro de 2021. Pai e filho Sergey e Nikita Zimov defenderam uma ideia para retardar o degelo do permafrost povoando o parque com grandes herbívoros para imitar o ecossistema da região durante a última era glacial. (Maxim Shemetov/Reuters)

Os animais, disse Nikita Zimov, impedem que a neve profunda do inverno atue como um cobertor literal para o permafrost – diminuindo a temperatura do solo para reduzir o risco de degelo e liberação de gases de efeito estufa.

“Se você tem algo saboroso debaixo da neve e tem herbívoros, esses animais virão para este lugar e cavarão a neve em busca de comida e, com isso, estarão pisando na neve muito mal”, disse ele.

“Em vez de meio metro a um metro de neve macia, que é um ótimo isolante térmico, você terá de cinco a 10 centímetros de cobertura de neve muito compacta, que perde sua capacidade de isolamento térmico.”

Os Zimovs veem uma série de parques como o seu como a solução para o problema do permafrost – embora exigiria milhões de animais e muitos anos para mudar o clima do Ártico.

O tempo não está do lado deles, com um grupo de cientistas climáticos internacionais alertando que cerca de 90% do permafrost próximo à superfície da Terra pode desaparecer até 2100, se as emissões continuarem no ritmo atual.

Isso também forçaria o permafrost a revelar mais da vida antiga que esconde – com ou sem a ajuda de mineiros ou caçadores de presas.

As árvores se inclinam precariamente em Duvanny Yar, a sudoeste de Chersky, em setembro de 2021. Duvanny Yar oferece uma visão lateral do degelo do permafrost que ocorre no subsolo, onde a flora e a fauna antigas foram congeladas por milênios. (Maxim Shemetov/Reuters)

“Mais cedo ou mais tarde, vamos encontrar um humano congelado no permafrost que terá 30.000 anos. E isso vai nos ensinar muito sobre os primeiros humanos, você sabe, o que eles estavam vestindo, como eles se pareciam “, disse Dalén.

“É apenas uma questão de quando.”

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