Durante a última crise de Taiwan, os militares da China foram superados pelas forças dos EUA. Agora não.

Três caças Mirage 2000 de fabricação francesa taxiam em uma pista em frente a um hangar na Base Aérea de Hsinchu em 5 de agosto de 2022. A China realizou seus maiores exercícios militares de todos os tempos cercando Taiwan, apesar da condenação dos Estados Unidos, Japão e União Europeia .

Sam Yeh | AFP | Imagens Getty

A última vez que as tensões aumentaram entre Pequim e Washington por causa de Taiwan, a Marinha dos EUA enviou navios de guerra pelo Estreito de Taiwan e não havia nada que a China pudesse fazer a respeito.

Esses dias se foram.

As forças armadas da China passaram por uma transformação desde meados da década de 1990, quando uma crise eclodiu com a visita do presidente de Taiwan aos EUA, provocando uma reação irada de Pequim.

“É uma situação muito diferente agora”, disse Michele Flournoy, ex-subsecretária de Defesa para Políticas do governo Obama. “É um ambiente muito mais contestado e muito mais letal para nossas forças.”

O presidente chinês Xi Jinping, ao contrário de seus antecessores, agora tem um sério poder militar à sua disposição, incluindo mísseis destruidores de navios, uma enorme marinha e uma força aérea cada vez mais capaz. Esse novo poderio militar está mudando o cálculo estratégico para os EUA e Taiwan, aumentando os riscos potenciais de um conflito ou erro de cálculo, dizem ex-funcionários e especialistas.

Durante a crise de 1995-96, em um eco das tensões atuais, a China realizou exercícios militares de fogo real, emitiu advertências severas a Taipei e lançou mísseis em águas próximas a Taiwan.

Mas os militares dos EUA responderam com a maior demonstração de força desde a Guerra do Vietnã, enviando uma série de navios de guerra para a área, incluindo dois grupos de porta-aviões. O porta-aviões Nimitz e outros navios de guerra navegaram pela estreita via navegável que separa a China de Taiwan, levando para casa a ideia do domínio militar dos Estados Unidos.

“Pequim deveria saber que o poder militar mais forte no Pacífico ocidental são os Estados Unidos”, disse o então secretário de Defesa, William Perry.

O Exército de Libertação do Povo Chinês (PLA) naquela época era uma força de baixa tecnologia e movimento lento que não era páreo para os militares dos EUA, com uma marinha e força aérea sem brilho que não podiam se aventurar muito longe da costa da China, ex e atual EUA disseram funcionários.

“Eles perceberam que eram vulneráveis, que os americanos podiam navegar em porta-aviões bem na cara deles, e não havia nada que pudessem fazer sobre isso”, disse Matthew Kroenig, que serviu como oficial de inteligência e defesa nos governos Bush, Obama e Trump. administrações.

Os chineses, surpresos com a exibição de alta tecnologia dos militares dos EUA na primeira Guerra do Golfo, “foram para a escola sobre o modo de guerra americano” e lançaram um esforço conjunto para investir em suas forças armadas e – acima de tudo – para reforçar sua posição no o Estreito de Taiwan, disse Kroenig.

Pequim tirou uma série de lições da crise de 1995-96, concluindo que precisava de vigilância por satélite e outras informações para detectar adversários no horizonte, e uma marinha e força aérea de “água azul” capazes de navegar e voar pelo Pacífico ocidental, de acordo com David Finkelstein, diretor de assuntos de segurança da China e do Indo-Pacífico da CNA, um instituto de pesquisa independente.

“A Marinha do PLA fez um progresso notável desde 1995 e 1996. É realmente impressionante a rapidez com que a Marinha do PLA se construiu. E, claro, em 95-96, a Força Aérea do PLA quase nunca voou sobre a água”, disse Finkelstein. , um oficial aposentado do Exército dos EUA.

O general Mark Milley, presidente do Estado-Maior Conjunto, descreveu a dramática ascensão da China como potência militar como um terremoto estratégico.

“Estamos testemunhando, na minha opinião, uma das maiores mudanças no poder geoestratégico global que o mundo testemunhou”, disse Milley no ano passado.

As forças armadas chinesas agora são “muito formidáveis, especialmente dentro e ao redor das águas domésticas, particularmente nas proximidades de Taiwan”, disse James Stavridis, um almirante aposentado de quatro estrelas e ex-comandante da Otan.

A marinha da China agora tem mais navios do que os EUA, disse ele. Embora os navios da Marinha dos EUA sejam maiores e mais avançados, com tripulações e comandantes mais experientes, “a quantidade tem uma qualidade própria”, disse Stavridis, analista da NBC News.

A China está atualmente construindo navios anfíbios e helicópteros para poder encenar uma possível invasão em larga escala de Taiwan, dizem especialistas, embora se o PLA é capaz de tal façanha ainda seja uma questão de debate.

Durante a crise de 1995-96, a China perdeu a comunicação com um de seus mísseis e saiu determinada a se livrar dos sistemas de posicionamento global ligados aos EUA, disse Matthew Funaiole, especialista em China do Centro de Estudos Estratégicos e Internacionais. “Isso os fez pensar que ‘não podemos confiar na tecnologia de outros países'”, disse ele.

Autoridades nos EUA e em Taiwan agora precisam levar em conta um exército chinês muito mais letal e ágil que pode negar aos Estados Unidos a capacidade de enviar navios de guerra ou aeronaves impunemente e até mesmo operar com segurança a partir de bases na região, disseram Funaiole e outros especialistas. .

“O jogo mudou em termos de quão empilhado é o baralho para os EUA. É muito mais um jogo equilibrado. O que quer que os EUA façam, a China tem opções”, disse Funaiole.

Indignada com a visita da presidente da Câmara Nancy Pelosi a Taiwan nesta semana, a China lançou exercícios militares de larga escala, incluindo lançamentos de mísseis balísticos, que superaram os exercícios realizados no impasse de 1995-96. Os exercícios estão localizados nas águas ao redor de Taiwan ao norte, leste e sul, com alguns dos exercícios a cerca de 16 quilômetros da costa de Taiwan. A China já não tinha capacidade para realizar um grande exercício em águas a leste de Taiwan, disseram especialistas.

A China disparou na quinta-feira pelo menos 11 mísseis balísticos perto de Taiwan, com um sobrevoando a ilha, segundo autoridades em Taipei. O Japão disse que cinco mísseis caíram em sua zona de exclusão econômica, perto de uma ilha ao sul de Okinawa.

Desta vez, o governo dos EUA não fez anúncios sobre navios de guerra que se deslocam pelo Estreito de Taiwan. “Biden poderia tentar fazer isso, mas a China poderia colocá-los no fundo do estreito. Isso é algo que eles não podiam fazer em 1995”, disse Kroenig.

A Casa Branca disse na quinta-feira que o porta-aviões USS Ronald Reagan permanecerá na região enquanto a China realiza seus exercícios em torno de Taiwan para “monitorar a situação”. Mas o porta-voz do Conselho de Segurança Nacional, John Kirby, disse que um teste de ICBM previamente agendado foi adiado para evitar qualquer mal-entendido.

Apesar da retórica dura entre as duas potências e das crescentes tensões, a China não pretende iniciar uma guerra por causa da visita de Pelosi e está buscando uma demonstração de força, não uma invasão de Taiwan, disseram ex-autoridades e especialistas dos EUA.

No momento, o presidente chinês Xi está focado em fortalecer a economia lenta de seu país e garantir um terceiro mandato sem precedentes no próximo congresso do Partido Comunista no final deste ano. Mas os recém-descobertos militares da China podem levar ao excesso de confiança na tomada de decisões de Pequim ou levar a um ciclo de escalada em que cada lado se sente compelido a responder para mostrar determinação, disseram ex-funcionários.

Existe o risco de Xi subestimar a determinação dos EUA e que ele acredita que há uma janela de oportunidade para aproveitar ou bloquear Taiwan nos próximos anos antes que os investimentos americanos em novas armas alterem o equilíbrio militar, disse Flournoy, agora presidente do Centro. para um think tank da Nova Segurança Americana.

“Eu me preocupo com o erro de cálculo da China porque a narrativa em Pequim continua sendo de declínio dos EUA, que os EUA estão se voltando para dentro”, disse Flournoy. “Isso é muito perigoso, se você subestimar seu adversário em potencial.”

Para evitar tal resultado, Flournoy argumenta que tanto Taiwan quanto os EUA precisam reforçar suas forças militares para deter Pequim e aumentar o custo potencial de qualquer possível invasão ou intervenção contra Taiwan.

Finkelstein disse que se preocupa com uma cadeia de eventos de “ação-reação” que pode levar a um conflito que ninguém quer, e que o risco de erro de cálculo em Pequim, Taipei e Washington está “indo às alturas”.

Para conter as tensões, os EUA e a China precisam buscar um diálogo intenso para baixar a temperatura, disse ele. “Precisamos conversar um com o outro constantemente.”

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