Os preços do gás, um grande fator de inflação, estão caindo acentuadamente

HOUSTON – Os preços da gasolina que subiram nos últimos meses reverteram o curso em julho, dando aos consumidores uma pausa bem-vinda.

A gasolina foi um dos principais motivos pelos quais os preços ao consumidor nos EUA foram 9,1 por cento mais altos em junho do que no ano anterior, o maior aumento anual em quatro décadas. Mas agora os preços do gás caíram 28 dias seguidos, o declínio mais longo desde o colapso da demanda de energia no início de 2020, quando a pandemia de Covid-19 paralisou a economia. Analistas de energia dizem que os consumidores americanos estão gastando US$ 140 milhões a menos em gasolina diariamente do que há um mês.

A tendência pode ser facilmente revertida, especialmente se um furacão derrubar uma refinaria na Costa do Golfo, já que os suprimentos globais de petróleo permanecem bastante apertados. Mas, no momento, os estoques do país estão crescendo lentamente, em parte devido à contínua liberação de petróleo pelo governo de suas reservas estratégicas de petróleo e ao consumo reduzido.

O preço médio nacional por galão de gasolina comum na quarta-feira foi de US$ 4,63, uma queda de mais de 2 centavos em relação à terça-feira, segundo o autoclube AAA. Os preços caíram 15 centavos na última semana e 38 centavos de quatro semanas atrás, quando o preço médio subiu para pouco mais de US $ 5 por galão.

A queda foi particularmente acentuada no Texas, Ohio, Illinois e Califórnia, todos estados economicamente importantes, onde os preços caíram 16 centavos ou mais na última semana.

O presidente Biden foi rápido em anunciar a redução dos preços do gás, já que seu aumento foi um risco político para ele.

“Nos últimos 30 dias, o preço médio do gás caiu 40 centavos por galão”, ele disse no Twitter. “Isso é espaço para respirar para as famílias americanas.” Observando que os preços do petróleo caíram mais rapidamente do que os preços dos combustíveis, ele instou as companhias petrolíferas repassar suas economias aos consumidores.

Os preços da gasolina são particularmente importantes para famílias de baixa renda, que geralmente percorrem longas distâncias para o trabalho e possuem veículos mais antigos e menos eficientes. Mas os preços na bomba também moldam mais amplamente as percepções dos consumidores sobre a inflação porque eles observam os altos e baixos nas esquinas todos os dias.

Os motoristas estão começando a notar a diferença e gostam do que veem.

“Há sempre o medo de que os preços subam, mas nunca caiam”, disse Melanie Wilson-Lawson, professora de ciências da saúde, enquanto abastecia seu tanque em um posto de gasolina nos arredores de Houston. “Mas vejo uma diferença significativa agora. É enorme.” Isso ajuda a aliviar sua insegurança financeira, que a levou a parar de jantar fora nas últimas semanas.

Wilson-Lawson disse esperar que as discussões de Biden sobre sua atual viagem ao Oriente Médio levem os produtores de petróleo a aumentar a oferta e reduzir os preços. Mas quanto mais a Arábia Saudita e outras nações do Oriente Médio podem produzir, mesmo que queiram, é questionável. A produção em vários países, especialmente na Líbia, foi prejudicada pela agitação política.

O combustível afeta os preços de todas as mercadorias transportadas, principalmente alimentos. Os lucros de agricultores, empresas de construção e companhias aéreas dependem fortemente dos custos de combustível, principalmente diesel e querosene de aviação, que estão diminuindo, mas em um ritmo mais lento do que a gasolina. O preço médio nacional do diesel, US$ 5,61 o galão, é 16 centavos mais baixo do que há um mês.

O declínio de 3% para o diesel se compara a 7% para a gasolina. Os preços do combustível de aviação no atacado, que não incluem impostos como outros combustíveis, caíram cerca de 11% no último mês. Uma das principais razões para o declínio mais lento nos preços domésticos do diesel é um grande aumento nas exportações para a Europa para compensar a redução da oferta da Rússia desde a invasão da Ucrânia em fevereiro. As importações encolheram desde que o mercado global de diesel apertou.

A queda nos preços na bomba seguiu uma queda nos preços globais do petróleo, que caíram no último mês em meio a crescentes sinais de que a economia mundial está desacelerando.

Os temores de que o endurecimento das sanções ocidentais à Rússia reduzisse drasticamente os estoques globais de petróleo se mostraram exagerados desde que Moscou conseguiu substituir os mercados europeus por vendas para China, Índia e América do Sul. Enquanto isso, as expectativas de que a economia da China, o maior importador de petróleo bruto, aumentaria também não foram cumpridas por causa de bloqueios em cidades importantes em resposta aos surtos contínuos de Covid-19.

Patrick De Haan, chefe de análise de petróleo da GasBuddy, uma empresa de Boston que acompanha os preços dos combustíveis, disse que a tendência de preços mais baixos da gasolina pode continuar pela quinta semana, desde que os preços do petróleo – que caíram abaixo de US $ 100 o barril – não subam acima $ 105.

“Ainda não estamos completamente fora de perigo”, disse De Haan. “Permanece o risco de um aumento nos preços que pode nos levar a novos níveis recordes em agosto, caso ocorra alguma interrupção. Pode ser um passeio selvagem, mas, por enquanto, a queda na bomba deve continuar.”

A flutuação dos preços da gasolina normalmente acompanha os preços do petróleo em cerca de uma semana, porque o petróleo precisa ser processado e refinado antes de chegar aos postos de gasolina, que baseiam seus preços de varejo no preço de atacado.

Os preços do petróleo têm estado particularmente voláteis ultimamente. Eles caíram mais de 7 por cento na terça-feira e foram ligeiramente maiores na quarta-feira. O preço do petróleo Brent, a referência internacional, caiu de um pico de quase US$ 140 o barril logo após a invasão da Ucrânia, enquanto a referência americana, West Texas Intermediate, atingiu um pico acima de US$ 130. Ambos estavam abaixo de US $ 80 no início do ano.

Um relatório da ESAI Energy, uma empresa de análise, disse na quarta-feira que a empresa esperava um superávit global de quatro milhões de barris por dia no mercado de cerca de 100 milhões de barris por dia no segundo trimestre. “Esta é uma queda significativa na demanda”, disse Sarah Emerson, presidente da ESAI.

Além da demanda, o superávit reflete a liberação de reservas estratégicas de diversos países, incluindo os Estados Unidos. Esses lançamentos acabarão eventualmente e as reservas precisarão ser reabastecidas no futuro, adicionando uma nova fonte de demanda já no próximo ano. É provável que uma recuperação da demanda na China aconteça mais cedo ou mais tarde, embora as reservas chinesas estejam atualmente altas.

A produção de petróleo está aumentando nos Estados Unidos – embora permaneça abaixo dos níveis pré-pandêmicos – assim como na Guiana, no Brasil e em alguns outros países. As empresas petrolíferas estão cautelosas em perfurar rápido demais, em parte porque temem uma queda repentina nos preços.

Muitos especialistas em energia acham que a quebra de preço é temporária.

“É um pequeno alívio no meio do verão, baseado em mais oferta e menos demanda”, disse Tom Kloza, chefe global de análise de energia do Oil Price Information Service. “Mas estou muito, muito relutante em dizer que não veremos gasolina de US$ 5 novamente. Um furacão seria a mãe de todas as chaves de macaco para este mercado mais moderado.”

Mas, por enquanto, disse Kloza, os altos preços dos últimos meses parecem ter afetado as decisões de direção.

Um relatório do Departamento de Energia divulgado na quarta-feira mostrou que a demanda por gasolina nas últimas semanas caiu 1,35 milhão de barris por dia, ou mais de 10%. Os estoques de gasolina na semana passada subiram 5,8 por cento, depois de terem sido reduzidos em 2,5 milhões de barris na semana anterior. Isso sugere que os preços devem continuar caindo nos próximos dias.

“Os estoques de gasolina estão caindo rapidamente, pois a demanda continua muito fraca”, segundo um relatório do Citigroup divulgado na quarta-feira, que também observou recuperações nos estoques de diesel e combustível de aviação. “Isso ocorre em um cenário global cheio de incertezas – geopolítica, clima, subvariantes de pandemia, recessão – que aponta para um verão volátil, mas, em última análise, pensamos em um caminho descendente para os preços da energia”.

Os preços de outras commodities economicamente sensíveis, como o cobre, também caíram nas últimas semanas.

Mas com um galão de gasolina ainda cerca de US$ 1,50 mais alto do que há um ano, nem todo mundo está se sentindo melhor na bomba.

“Honestamente, não percebi”, disse Doug Johnson, gerente de vendas de uma empresa de serviços de dutos, abastecendo sua caminhonete nos arredores de Houston na terça-feira. “Você está falando de centavos, e eu estou falando de dólares. Tomamos uma decisão consciente de não tirar férias neste verão”.

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