Sondando a complexa influência dos videogames em mentes jovens

Esta história foi publicada originalmente em nossa edição de setembro/outubro de 2022 como “(Virtual) Reality Check”. Clique aqui para se inscrever para ler mais histórias como esta.


Meu marido e eu estávamos comendo fora com nosso filho, Eddie, que tinha 2 anos, quando um casal entrou com um menino usando fones de ouvido e olhando para um iPad enquanto caminhava. Durante toda a refeição, o menino ficou grudado na tela enquanto seus pais conversavam amigavelmente como se ele não estivesse lá.

“Qual é o sentido de ter um filho se você não vai falar com ele?” Eu disse ao meu marido.

Prometemos não comprar um aparelho eletrônico para nosso filho até ele completar 30 anos. E os videogames, uma das principais razões pelas quais as crianças querem esses aparelhos, seriam proibidos.

Até agora, mantivemos esse acordo, embora não tenha sido fácil. Quando outros pais saíam para comer e entregavam um telefone ao filho, tínhamos que entretê-lo. Trouxemos uma mochila cheia de lápis de cor, marcadores e blocos de desenho em espiral com papel grosso. Nós arrastamos Jenga, Uno e Yahtzee. Desenhamos e construímos minifortes com pacotes de gelatina – qualquer coisa para manter nosso filho longe dos videogames, que eu via como o veneno do diabo.

De fato, há um conjunto de pesquisas, como uma meta-análise de outubro de 2018, que mostra que crianças que jogam videogames violentos são mais agressivas. Outro artigo, de setembro de 2020 em A Enciclopédia Internacional de Psicologia da Mídiaindica que a exposição repetida pode causar dessensibilização à violência, tornando as pessoas menos empáticas.

Os videogames também podem ser viciantes, tão viciantes que a Organização Mundial da Saúde incluiu uma condição chamada “distúrbio do jogo” em sua Classificação Internacional de Doenças; a Associação Psiquiátrica Americana considera que é uma condição que justifica um estudo mais aprofundado. E um estudo de 2020 publicado em Psicologia do Desenvolvimento rastreou 385 adolescentes ao longo de seis anos para descobrir que 28% dos jogadores eram propensos a níveis aumentados de depressão, agressão, timidez e ansiedade no final desse período.

Isso não deveria ser surpreendente, diz Douglas Gentile, que estuda psicologia do desenvolvimento e violência na mídia há 30 anos. Os jogos podem ter uma influência significativa e as crianças são impressionáveis. Então, seja qual for o conteúdo do jogo, é provável que as crianças aprendam, diz Gentile. Se for um jogo violento, eles podem aprender habilidades de agressão. E, no entanto, o mesmo vale para elementos benéficos de videogame, como leitura ou matemática. Se for um jogo pró-social, eles provavelmente aprenderão habilidades pró-sociais.

“O que quer que eles pratiquem, eles aprenderão, querendo ou não”, diz Gentile. Mas o pior problema com jogos, pelo menos para nosso filho, é um que eu não previ: alienação.

Demorou um pouco para Eddie fazer amigos na escola. Agora, na quarta série, ele finalmente forjou alguns laços, principalmente através do esporte. Mas em seu tempo livre, todos os seus amigos jogam videogame, e meu filho não. Ele se sentiu um estranho antes de encontrar esses amigos, e agora minha proibição o mantém inadvertidamente isolado – não apenas de seus colegas de classe, mas do resto da sociedade moderna, ao que parece.

(Crédito: Ilustração por Kellie Jaeger/Discover)

Um dilema digital

Cerca de 76% das crianças americanas jogam videogames, de acordo com a Entertainment Software Association, o grupo comercial da indústria de videogames dos EUA. Para o meu filho, ele não só perdeu a hora do recreio, como não sabia jogar. Durante a pandemia, um colega de classe fez uma festa de aniversário virtual, onde todos foram convidados a jogar Roblox. Meu filho e eu não conseguimos nem encontrar a sala virtual onde o jogo estava sendo jogado. Enquanto eu enviava mensagens de texto freneticamente para outras mães, perguntando como poderíamos encontrar seus colegas de classe, meu filho ficou com raiva e depois chateado.

Desde então, ele encontrou uma maneira de contornar minha proibição: ele joga videogame na casa de amigos. Eu estava inicialmente irritado, até que ele chegou em casa um dia e me disse o quão feliz ele estava por estar no redil. Ele começou a chorar, lembrando o quanto ele se sentiu como um estranho. “Agora posso jogar com todo mundo”, disse ele.

Eu saí na semana passada com um colega pai e lamentei como eu não posso criar meu filho do jeito que eu gostaria. Se eu o proibisse de jogar videogame, ele não poderia ir à casa dos amigos porque é isso que eles fazem depois da escola, ou ficaria isolado ao lado deles enquanto jogavam. De qualquer forma, ele perderia uma ligação importante.

“Não faça com ele o que meus pais fizeram comigo”, disse meu amigo. Seus pais a proibiam de assistir TV e comer açúcar, proibições que a deixavam sem noção sobre todo tipo de referência cultural. “Eles me fizeram sentir uma esquisita”, disse ela.

Os videogames agora são parte integrante do tecido social, não jogá-los é como crescer sem TV, diz Nick Bowman, pesquisador de jogos da Texas Tech University. Quando as pessoas falam sobre sua infância hoje em dia, suas memórias incluem jogar videogame com seus pais e irmãos.

“É um ritual familiar. É um ritual de amigos. Os dados sugerem que essas são as coisas que as pessoas vão se lembrar daqui a 40 anos”, diz ele.

Bowman também observa que a pesquisa de jogos evoluiu. Nos primeiros 20 anos, os estudos se concentraram nos danos potenciais, como vício e agressão. Hoje, os jogos são vistos por sua arte, seu potencial de ensino e sua capacidade de fazer as pessoas sentirem coisas. Não é que os videogames não tenham efeitos nocivos. Mas o foco míope nesses efeitos nocivos agora parece exagerado e datado, diz ele.

“Eles não correspondem à realidade dos milhões e milhões de pessoas que jogam todos os dias e não experimentam nenhum desses efeitos negativos”, diz Bowman.

Bom ou mal

Eu me aprofundei na pesquisa e vi estudos esclarecendo os benefícios dos jogos. Pessoas que jogam videogames podem aprender a fazer boas escolhas, diz James Paul Gee, linguista da Arizona State University e autor de O que os videogames têm a nos ensinar sobre aprendizado e alfabetização.

A maioria dos jogos envolve simulações onde as escolhas devem ser feitas, e os jogadores podem ver as consequências de suas decisões, Gee acrescenta: “Acontece que ensinar as pessoas a fazer boas escolhas se correlaciona com o conhecimento. Se eles souberem fazer boas escolhas na vida ou na resolução de problemas, você pode dar-lhes [any] teste de conhecimento, e eles vão gabaritar isso.”

C. Shawn Green, pesquisador cognitivo da Universidade de Wisconsin-Madison, diz que questionar se os videogames são bons ou ruins é como perguntar: “Quais são os efeitos da comida no corpo?” Jogos diferentes têm efeitos diferentes sobre os jogadores, alguns bons e outros ruins. Jogos de ação, por exemplo, podem ajudar como percebemos e respondemos a estímulos ao nosso redor, mostra sua pesquisa.

Como os jogos de ação exigem que os jogadores reajam a estímulos em qualquer lugar da tela em questão de segundos, jogá-los pode melhorar a capacidade de selecionar informações importantes em uma cena desordenada. Os jogadores também aprendem a alternar mais rapidamente de uma tarefa para outra, um processo que pode levar até 200 milissegundos, diz Green.

“Basicamente, o que seu cérebro está fazendo é trocar de tarefas”, diz ele. “Jogar esses tipos de jogos diminui esse custo de troca.”

Além do virtual

Em uma recente corrida de supermercado, notei como o jovem no balcão estava embalando minhas compras em sacos de papel. Ele fez isso com tanto cuidado, certificando-se de escolher o item certo e colocá-lo na bolsa na direção que alcançaria a máxima eficiência.

“Você joga Tetris?” Eu perguntei.

“Eu faço”, disse ele.

Ele acrescentou que joga muitos videogames. Então eu perguntei a ele o que eu mais temo sobre o meu filho jogar: os jogos são tão excitantes e superestimulantes que tudo na vida parece chato em comparação? Ele pensou sobre isso por um momento, com uma pausa. Então ele disse que realmente quer se tornar um cirurgião – um objetivo muito mais importante para ele do que qualquer videogame. Curiosamente, ele acrescentou que o jogo pode ajudar, já que seus dedos agora são tão ágeis que melhorou suas habilidades de sutura. Estudos comprovam isso.

Ao sair da loja, me perguntei se meu filho tinha algo na vida que ele gostasse mais do que videogames, algo que tornasse a vida real tão emocionante quanto a virtual. Eu soube imediatamente o que era. Era a companhia de amigos. Ele não é viciado em videogames. Ele é viciado em companheirismo.

Mas não somos todos?

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