“Todo mundo mudou, desde o dia do treinador até os caras do equipamento”: a dor da perda de Michigan em 2021 alimenta a “mudança” na atitude do estado de Ohio em relação à rivalidade

Crescendo em Washington, Emeka Egbuka admite abertamente que “realmente não sabia nada” sobre a rivalidade Ohio State-Michigan antes dos Buckeyes começarem a recrutá-lo fora do colégio.

Ele não é o único.

Muitos dos Buckeyes que se preparam para colocar seus corpos em risco pelo bem do Jogo neste fim de semana não foram realmente doutrinados na tradição até chegarem a Columbus. Mas, por mais abrangentes que os esforços de recrutamento do estado de Ohio tenham se tornado ao longo dos anos, ainda há muitos nativos do estado de Buckeye na lista cujo relacionamento com a rivalidade é muito anterior ao tempo em que jogavam.

“Sinto a dor não só da perda, sinto a dor do estado ter que passar por um ano em que ficamos aquém. E acho que isso meio que nos alimenta dia após dia.”– Xavier Johnson sobre a derrota para o Michigan

Zach Harrison, nativo de Lewis Center, Ohio, lembra-se de assistir The Game com amigos na escola primária e depois “ouvir todos os torcedores do time do norte, eles eram intimidados, ridicularizados, ridicularizados pelos torcedores do estado de Ohio”. É claro que os fãs de Michigan no país de Buckeye estavam em menor número, mas Harrison disse que “sempre há um em cada classe”.

Foi quando Harrison percebeu.

“Ah, isso é sério. … Isso é mais do que apenas um jogo de futebol ”, disse ele. “Isso significa muito.”

Se algum membro do programa do estado de Ohio não sabia desse fato, com certeza ficou claro após a derrota do ano passado por 42-27 para os Wolverines – a primeira dos Buckeyes em 10 anos. Aqueles que cresceram como fãs do estado de Ohio, como o jogador do quinto ano e nativo de Cincinnati, Xavier Johnson, dificilmente precisavam de um lembrete.

“A rivalidade, a história, tudo é rico por trás disso. Então trabalhamos tanto esse jogo, trabalhamos todos os dias. E assim, ter ficado aquém, dói”, disse Johnson. “É algo em que sinto a dor não só da perda, sinto a dor do estado ter que passar por um ano em que ficamos aquém. E eu acho que isso meio que nos alimenta dia após dia. Acho que temos muitos garotos de Ohio no time. E então, apenas tendo a compreensão dessa rivalidade, mesmo como pré-jogando nela, acho que é algo que nos permitiu levar isso tão a sério.”

Paris Johnson Jr., outro nativo de Cincinnati, disse que nunca assistiu The Game quando criança. Mas ao conversar com ex-jogadores do Buckeye antes de sua estreia na rivalidade no ano passado, ele estava imbuído de um senso de responsabilidade.

Ele teve uma dessas conversas com o ex-atacante do Buckeye Michael Jordan, que disse a ele que antes de sua primeira partida contra o Michigan em 2016, Orlando Pace deu a ele um aceno de cabeça que simbolizava a importância da tarefa em mãos.

“Durante todo o jogo, ele pensou: ‘Não quero decepcioná-lo.’ E para ele, foi um grande momento”, disse Paris Johnson.

Mas enquanto a estreia de Jordan na rivalidade terminou com uma vitória dupla na prorrogação em Columbus, a de Johnson foi muito menos comemorativa. Johnson disse que “suportou muito aquela derrota” e ainda se lembra de suas emoções logo após a derrota em Ann Arbor.

“Naquele momento em que perdemos, assim como olhar para o placar, pessoalmente em minha mente, senti que não apenas falhamos em nosso objetivo número um de quando você assinou aqui para se tornar um Buckeye, mas senti que todas as pessoas anteriores que manteve a tradição de vencê-los – em casa ou fora – senti que os decepcionei naquele jogo”, disse Paris Johnson. “Então, eu senti que, no que diz respeito a isso, como me senti naquele momento, tenho me segurado nisso até este ponto.”

Não há dúvida de que Johnson sente que deve a seus companheiros de equipe e a si mesmo corrigir o erro do ano passado, mas também não quer decepcionar aqueles que vieram antes dele.

“Sinto que fiz uma conexão com muitos Buckeyes anteriores aqui, a ponto de saber todo o trabalho que eles fizeram. Para os estandartes aqui durante todos os campeonatos Big Ten. E você não pode chegar lá sem vencer (Michigan)”, disse Paris Johnson. “Então, há todos esses caras no pôster que estou pensando que já fizeram antes. Eu tenho que continuar a fazer isso sozinho.”

Os esforços de Ryan Day para corrigir a perda do ano passado eram óbvios, externamente falando. O técnico do Buckeye reformulou sua equipe técnica defensiva durante a entressafra, exceto pelo técnico de linha defensiva Larry Johnson, e também trocou seu técnico de linha ofensiva.

“Todo mundo mudou, desde o Coach Day até o pessoal do equipamento, houve uma mudança. E os jogadores incluídos nisso.”– Xavier Johnson

Internamente, Xavier Johnson disse que as mudanças foram ainda mais tangíveis.

“Todo mundo mudou, desde o Coach Day até o pessoal do equipamento, houve uma mudança. E os jogadores incluídos nisso”, disse Xavier Johnson. “Acho que houve um pouco de lax que aconteceu, e acho que aquele lax voltou para nos morder. E era como se tivéssemos que refazer tudo, fossem nossos treinos de entressafra, fosse o esquema, os jogadores – tínhamos que nos olhar no espelho e realmente entender que este é um confronto jogos.

“Eles são um time excelente, eles têm uma infraestrutura excelente lá em cima. Então, quando jogamos contra eles, jogamos contra alguém que é muito – os campos de jogo estão nivelados. Portanto, temos que trazer nosso melhor jogo , e isso realmente começa desde o primeiro treino no inverno e continua durante toda esta temporada. Então, todos os 11 jogos e o 12º. que se não trabalharmos este jogo todos os dias, se não melhorarmos a cada dia, estaremos suscetíveis ao que aconteceu no ano passado”.

Se os Buckeyes entenderam a gravidade do jogo antes de chegarem ao programa, logo depois ou apenas após a derrota em 2021, não parece haver falta de urgência no confronto de sábado. Eles estarão na linha de frente no maior jogo de rivalidade do futebol americano universitário neste fim de semana, quando sua suposta mudança de atitude em relação ao arquirrival do estado de Ohio será realmente posta à prova.

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