Uma batalha pelos direitos de jogo está por trás deste site de notícias falsas

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Foi uma alegação chocante da imprensa: uma congressista da Califórnia estava usando uma retórica racista contra os nativos americanos preocupados com a sobrevivência de seu povo.

Mas havia um problema. O site que o publicou, um veículo pouco conhecido chamado San Francisco Inquirer, não estava realmente no ramo de notícias. E o homem por trás disso, Matthew Ricchiazzi, tinha um histórico de administrar sites de desinformação em Nova York.

Ele trabalhava para a tribo Muwekma Ohlone, de 500 membros, que há muito luta pelo reconhecimento oficial do governo dos Estados Unidos. A tribo precisava do apoio da Deputada Zoe Lofgren, mas parecia estar a eliminá-la online.

A “impressionante reversão de Lofgren na soberania de Muwekma levanta questões sobre seus motivos”, trovejou o Inquirer em uma manchete. Alegou que ativistas progressistas estavam tentando derrubar a congressista de San Jose por, entre outras coisas, maltratar comunidades marginalizadas.

“Toda vez que a tribo se envolve com o deputado Lofgren, a congressista transforma uma conversa sobre a existência e sobrevivência do povo Muwekma – que deve ser celebrada – em uma trupe de dois bits. [sic] sobre cassinos indianos”, disse o Inquirer, citando um porta-voz tribal.

A campanha de difamação, revelada pela primeira vez pelo The San Francisco Chronicle, fazia parte de uma audaciosa estratégia de comunicação empregada pelo Muwekma. E oferece uma janela incomum para a política em torno do reconhecimento governamental das tribos nativas.

O Muwekma queria que os representantes da Bay Area apresentassem uma legislação para conceder-lhes o reconhecimento federal. Mas Lofgren é um oponente de longa data do jogo. Os representantes provavelmente se oporiam ao reconhecimento, a menos que Muwekma rejeitasse os direitos de jogo – potencialmente uma fonte de enorme renda para a tribo, que enfrenta pressões econômicas significativas associadas à vida na área da baía.

A presidente tribal Charlene Nijmeh não queria fazer isso, acreditando que isso tornaria os Muwekma menores do que outras tribos. É um dilema não inédito entre as tribos nativas americanas.

“Isso é um reconhecimento condicional, e acho que é um problema”, disse Andrew Jolivette, professor de estudos nativos americanos na UC San Diego e membro da não reconhecida Nação Atakapa Ishak. “As pessoas não estão regulando Vegas, Nova Jersey ou Louisiana da mesma maneira.”

Em uma declaração, Lofgren disse que o Inquirer distorceu seu registro.

Nijmeh não respondeu a vários pedidos de comentários. O porta-voz da tribo, Jonathan Lockwood, apenas se ofereceu para disponibilizá-la posteriormente. Em uma mensagem de texto, Ricchiazzi escreveu que o “tom malicioso do repórter do The Standard cria responsabilidades legais para qualquer coisa difamatória que ele possa publicar no adderol-driven [sic] agonia de tudo o que está motivando seu comportamento.

Confronto de Washington

As tensões entre Muwekma e os representantes aumentaram no início deste mês, quando Nijmeh e seu marido, Ken, fizeram uma visita a Washington, DC, e se encontraram com os representantes Lofgren, Anna Eshoo, Jimmy Panetta, Ro Khanna e Eric Swalwell.

Em decorrência das duras declarações da tribo sobre os representantes, a reunião foi gravada. Lockwood, o especialista em comunicações que atua como porta-voz contratado pela Muwekma, compartilhou a gravação com o The Standard.

Durante a reunião, Nijmeh disse que se opunha pessoalmente ao jogo e achava que havia dividido o país indiano. Mas outras tribos tinham direito ao jogo, disse ela.

“Seríamos a única tribo na área da baía a ser menos uma tribo”, disse ela.

Deputada dos EUA Zoe Lofgren | Alex Wong/Getty Images

Mas a estratégia agressiva de relações públicas do Muwekma logo eclipsou a questão do jogo.

“Minha equipe foi informada de que você deveria comparecer a esta reunião porque, caso contrário, receberá o mesmo tratamento que Zoe Lofgren”, disse um representante do sexo masculino. “Nunca vi nada parecido antes em um pedido de reunião.”

As tentativas da liderança Muwekma de se distanciar de Ricchiazzi e Lockwood também irritaram os legisladores.

Quando Ken Nijmeh sugeriu que os ataques não vinham da tribo, uma representante feminina ficou furiosa.

“Podemos ser membros do Congresso, mas não somos tolos”, disse ela.

Lockwood defendeu os ataques do Inquirer a Lofgren: “Os artigos do San Francisco Inquirer foram todos verificados e não há nada falso neles. Os artigos relatam verdades e questões desconfortáveis ​​que Lofgren gostaria de suprimir”, disse ele.

Em comunicado, Lofgren disse que “atacar a mim ou a meus colegas é contraproducente, especialmente no início do processo legislativo”.

Desde a reunião em Washington, os Muwekma continuaram jogando duro politicamente.

O Inquirer expandiu seus ataques, agora focando em outros membros da Câmara. O Conselho Tribal de Muwekma Ohlone “condenou formalmente” a delegação da Bay Area. E a equipe de comunicação da tribo está apelando às autoridades da Califórnia e aos republicanos da Câmara sobre as supostas tentativas da delegação de forçar os Muwekma a “abrir mão de nosso direito”, de acordo com várias postagens no Twitter da tribo.

Mais do que um jogo

Embora a oposição simultânea de Nijmeh ao jogo e a defesa dos direitos de jogo dos Muwekma possam parecer contraditórias, faz sentido no contexto da política dos nativos americanos.

Apesar de toda a controvérsia em torno disso, os jogos de cassino são uma importante fonte de receita para as tribos nativas – e é mais do que apenas colocar dinheiro no bolso dos membros.

O jogo é regido pela Lei Reguladora de Jogos Indianos de 1988, que foi uma tentativa do governo federal de corrigir as disparidades econômicas nas comunidades nativas, disse Jolivette da UCSD.

A operação de cassinos permite que as tribos ganhem independência econômica. Ele pode fornecer bolsas de estudos para os membros da tribo, colocar dinheiro nos cofres locais e empregar um grande número de pessoas locais, tanto nativos quanto não nativos.

Para os Muwekma, a questão é particularmente séria.

A tribo já teve reconhecimento oficial, mas o perdeu na década de 1920. Todas as suas tentativas de recuperá-lo através do Bureau de Assuntos Indígenas e do sistema judicial falharam.

O reconhecimento federal significa que uma tribo tem uma relação de governo a governo com os Estados Unidos: pode fazer e aplicar leis e impor impostos. O reconhecimento também confere alguns benefícios do Bureau of Indian Affairs, e os membros da tribo também podem receber atendimento do Indian Health Service.

Mas Jolivette diz que os padrões rígidos para uma tribo obter reconhecimento por meio do Bureau estão ultrapassados.

“Acho que alguns dos critérios são, para ser honesto, absurdos”, disse ele ao The Standard. “E são formas estratégicas de proibir que as tribos sejam reconhecidas.”

Isso deixa apenas um caminho aberto para as tribos que buscam reconhecimento – um ato do Congresso. Mas isso significa que os membros da Câmara podem fazer ressalvas a qualquer legislação que conceda reconhecimento. O jogo é comum.

Jolivette observa que nem todas as tribos se envolvem em jogos, com algumas optando por outros empreendimentos como campos de golfe, resorts e engarrafamento de água. Abrir muitos cassinos em uma área também pode diluir os lucros.

“Mas os cassinos demonstraram ser bem-sucedidos”, disse Jolivette. “Acho que excluir essa possibilidade para o grupo Muwekma é errado.”

Uma mulher joga em uma máquina caça-níqueis no cassino Mohegan Sun em Uncasville, Connecticut. O cassino pertence e é operado pela Tribo Mohegan, que é uma nação indiana soberana e reconhecida pelo governo federal. | Mario Tama/Getty Images

Os cassinos também têm sido controversos entre os nativos americanos por razões não econômicas. Em outubro, a presidente da Muwekma, Nijmeh, publicou um artigo de opinião no The San Jose Mercury News argumentando contra a Proposição 26, que legalizaria apostas esportivas e jogos de mesa em cassinos nativos americanos.

Ela escreveu que o jogo tornou várias tribos fantasticamente ricas, mas promoveu divisões tribais.

“Essas ricas tribos de jogadores agem na opressão direta de seus irmãos e irmãs nativos, usando os lucros do cassino para fazer lobby diretamente contra a soberania de outras tribos”, escreveu Nijmeh. “Ao se opor aos esforços de tribos não reconhecidas ‘legítimas’ para se tornarem reconhecidas federalmente, as tribos de jogos perderam seus modos indígenas de comunidade e solidariedade e abraçaram os modos gananciosos dos colonos.”

Quem está por trás do Inquirer

Independentemente da legitimidade das preocupações do Muwekma, a abordagem da tribo para pressionar a delegação da Bay Area levantou as sobrancelhas.

Ricchiazzi, descrito no Inquirer como um ativista Haudenosaunee, tem um histórico de uso de sites que se apresentam como veículos de notícias para influenciar a política.

O graduado da Cornell anteriormente dirigia um site em Buffalo, Nova York, chamado Buffalo Chronicle. Entre os assuntos, Ricchiazzi cobriu extensivamente no site e apoiou em artigos de opinião? Jogos nativos americanos.

Em 2019, uma investigação conjunta do Buzzfeed e do Toronto Star descobriu que o site havia “publicado artigos não assinados com base em fontes não identificadas que alegam negociações de bastidores nos níveis mais altos do governo canadense”, alguns dos quais foram desmascarados por verificadores de fatos.

“Minha percepção [Ricchiazzi’s] o trabalho está sendo muito desajeitado e desleixado e apenas confiável para pessoas que não têm muita prática em analisar notícias falsas”, disse Robert Galbraith, um pesquisador baseado em Buffalo para a Public Accountability Initiative.

Em comentários ao The Standard, Ricchiazzi negou que o site contivesse informações falsas e disse que não gosta de “peças de sucesso da mídia”. Mas também não escondeu que não é jornalista.

“Sou um consultor político”, escreveu ele em um post no Buffalo Chronicle. “A interseção entre negócios e política há muito me fascina, e descobri que possuir publicações digitais me permitiu moldar o discurso público de forma mais eficaz e educar o público sobre questões críticas com mais eficiência.”

Ricchiazzi disse ao The Standard que possui “algumas dezenas” de sites de notícias, mas se recusou a nomeá-los.

“Toda vez que minha propriedade se torna pública, as pessoas querem fazer a história sobre mim e não sobre as questões que estão sendo discutidas”, disse ele.

Quanto aos Muwekma, eles parecem estar usando o site e as táticas de Ricchiazzi para definir a narrativa de sua campanha de reconhecimento. Mas se será bem-sucedido, resta saber.

Na reunião com os membros da Câmara, Nijmeh transmitiu uma mensagem de seu povo: “Queremos soberania total, assim como todas as tribos da Califórnia”.

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