Uma nova usina nuclear precisa de um vasto suprimento de água. Mas de onde o Sizewell C irá obtê-lo? | William Atkins

euNa semana passada, o governo autorizou o desenvolvimento de uma nova usina nuclear na costa de Suffolk. Fornecendo eletricidade de baixo carbono para cerca de 6 milhões de casas, Sizewell C ficará ao lado de duas estações existentes, Sizewell B e Sizewell A desativada. Moro perto o suficiente para ver a cúpula branca de 60 metros de altura de Sizewell B quase todos os dias. Quando quero me torturar, olho para as “visualizações da fase de construção” do desenvolvedor EDF do canteiro de obras de 1.380 acres, com seus enormes montes de entulho e floresta de guindastes, e me pergunto se isso é o que será necessário para salvar o planeta.

O que pode não ter sido imediatamente óbvio na cobertura da decisão do governo foi que a Inspetoria de Planejamento, encarregada de avaliar tais projetos, havia recomendado que a permissão fosse recusada. O problema, explicaram os examinadores, era bastante simples: a EDF não sabia dizer exatamente onde obteria uma das principais substâncias necessárias para fazer uma usina nuclear funcionar, sendo essa substância a água.

Além do urânio, um reator do tipo que a EDF planeja construir precisa de água em grandes volumes. A água salgada servirá para parte do processo, que é uma das razões pelas quais as usinas nucleares geralmente são construídas à beira-mar. Mas também será necessária água doce ou “potável” – primeiro, para resfriar os dois reatores e, em seguida, tão importante quanto, para resfriar o combustível irradiado, uma vez removido dos reatores. Para isso, a água absolutamente pura é essencial. A Sizewell B usa cerca de 800.000 litros de água potável por dia; O Sizewell C, com seus reatores gêmeos, precisará de mais de 2 milhões de litros por dia e até 3,5 milhões de litros por dia durante a construção.

Em setembro passado, durante as audiências de encerramento do exame de planejamento público semestral, a questão de apenas Onde o desenvolvedor ia conseguir que a água corresse o Sizewell C, quanto mais construí-lo, estava se tornando urgente. Aqueles que levantaram preocupações precisamente sobre essa questão mais de 10 anos antes teriam sido perdoados por se sentirem frustrados. Como uma das partes mais secas do país, Suffolk é descrita pela Agência do Meio Ambiente como “sério estresse hídrico”. Em 2043, oito anos após a vida operacional de 60 anos do Sizewell C, a agência prevê um déficit de água no município de mais de 7 milhões de litros por dia. A Northumbrian Water, que opera localmente como Essex e Suffolk Water, deixou claro à EDF que não havia água subterrânea suficiente para construção ou operação. O plano da EDF, portanto, era construir uma tubulação para trazer água do rio Waveney, a 18 milhas de distância, na fronteira de Norfolk. Durante pelo menos os primeiros dois anos de construção, enquanto o gasoduto estava sendo construído, a EDF planejou instalar uma usina de dessalinização temporária no local para transformar a água salgada do mar em doce.

Então, em agosto, a companhia de água deu a notícia de que suas licenças de captação ditando quanta água ela poderia extrair do Waveney, concedidas pela Agência do Meio Ambiente, provavelmente seriam reduzidas em até 60% para proteger os níveis a jusante. Posteriormente, confirmou que a Waveney não tinha, afinal, capacidade para fornecer água para nenhuma das fases de construção de 10 anos.

A dessalinização, observaram os oponentes do projeto, foi uma solução que a própria EDF havia descontado em janeiro de 2021 “devido a preocupações com consumo de energia, sustentabilidade, custo e descarga de águas residuais”. E, no entanto, a dessalinização, com todos os problemas que apresentou (incluindo a descarga de milhões de litros por dia de concentrado de solução salina e fósforo no Mar do Norte), continua a ser a solução alternativa da EDF para o funcionamento da estação, bem como para a construção, se outra fonte não pode ser encontrada. Desde então, a Northumbrian Water confirmou que: “Os recursos hídricos existentes (incluindo o rio Waveney) não serão suficientes para atender à demanda prevista de água da rede, incluindo a demanda operacional do Sizewell C”.

Por sua parte, o secretário de Estado, Kwasi Kwarteng, tem um “nível razoável de certeza” de que 2 milhões de litros de água por dia serão encontrados em outros lugares quando os reatores estiverem prontos para serem ligados. Talvez, como a Northumbrian Water sugeriu, canalizando-o de Essex (embora Essex não esteja sobrecarregado com água); ou reduzindo o desperdício doméstico; ou reutilizando o efluente. Caberá à Agência do Meio Ambiente, à Autoridade de Regulação de Serviços de Água, à Natural England e ao Escritório de Regulação Nuclear garantir que tudo seja feito corretamente no momento em que uma fonte de água – algum tipo de fonte – é estabelecida.

Quanto mais olho para essas maquetes do canteiro de obras, mais elas parecem uma metáfora para outro tipo de espoliação. Dadas as declarações do governo intenção para construir uma frota de novas usinas nucleares em todo o país, não são apenas as pessoas que vivem em Suffolk que têm motivos para se perguntar o que a decisão do secretário de Estado de lavar as mãos do problema da água de Sizewell C diz sobre a resiliência dos sistemas aos quais confiamos com a proteção do nosso meio ambiente. Ainda assim, as fundações serão lançadas, suponho, e os guindastes subirão, e depois de 10 anos e £ 20 bilhões (pelos cálculos da EDF), Sizewell C será construído. E quando chegar a hora de seus reatores ficarem críticos, haverá vai seja água, porque se não houver, Suffolk terá uma nova atração turística para rivalizar com o Castelo de Framlingham: o elefante branco mais caro da história da humanidade.

O que esse fato consumado significa para os rios e a água do mar de Suffolk, muito menos para os moradores e agricultores do condado, não são perguntas que serão respondidas antes do início da construção. É esclarecedor, neste contexto, considerar que os últimos seis meses foram os mais secos em Suffolk por mais de um quarto de século, e os mais secos da Inglaterra desde 1976.

“O secretário de Estado discorda das conclusões da autoridade examinadora sobre este assunto”, afirma a carta de decisão de quarta-feira, “e considera que a incerteza sobre a estratégia permanente de abastecimento de água não é uma barreira para a aprovação do desenvolvimento proposto”. Durante as audiências de planejamento do ano passado, duas histórias continuavam voltando à minha mente: o relato bíblico de Moisés no deserto, fazendo jorrar água de uma rocha batendo nela com seu cajado; e o conto dos Irmãos Grimm em que um gigante aperta uma pedra em seu punho e a esmaga até que, finalmente, a água é forçada a sair.

William Atkins é o autor de The Immeasurable World: Journeys in Desert Places e The Moor

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